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Fossilienfunde lösen Dinosaurier-Ansturm aus

Es dauerte zunächst einen Moment, bis ich das Fragment entdeckte: faustgroß und unnatürlich glatt, eingebettet zwischen Sträuchern voller Kletten in einer endlosen Weite trockener Ebenen. Aber nach dem ersten waren die anderen leichter zu erkennen, denn sie schimmerten schmutzigweiß vor der roten Erde und waren von einer Wabenstruktur durchzogen.

Dinosaurierknochen.

„Sie sind überall blutig“, staunte Matt Herne, Kurator des Australian Age of Dinosaurs Museum. Ungefähr eine Autostunde von der Stadt Winton entfernt inspizierte er die Fossilien für das Paar, das sie gefunden hatte, Bauern, deren Besitz sich in alle Richtungen erstreckte, so weit das Auge reichte. (Das Paar bat um Anonymität, da es nicht die Aufmerksamkeit erregen wollte, die es erregen würde, wenn bekannt würde, dass sich Knochen auf ihrem Grundstück befanden.)

„Es ist ein schwammiger Knochen. Genau wie ein geschorener Steakknochen“, sagte Herr Herne. „Diese Fragmente sagen uns, dass sie wahrscheinlich von etwas darunter heraufgekommen sind und dass es sich wahrscheinlich um ein ziemlich großes Tier handelt.“

So lange Paläontologen gesucht haben, waren Dinosaurierfossilien in Australien außerordentlich selten, und der Kontinent war ein fehlender Teil im Verständnis der Wissenschaftler über Dinosaurier weltweit. Aber jetzt erlebt es einen Dinosaurierboom, mit einer Flut von Entdeckungen, die in den letzten zwei Jahrzehnten gemacht wurden, die den Fossilienbestand des Landes neu schreiben.

Nahezu perfekte Schädel und Zähne. Eine Reihe neuer Arten. Einige der größten Dinosaurier, die jemals aufgezeichnet wurden. Und viele von ihnen begannen damit, dass ein Bauer in den dünn besiedelten Ebenen des Outbacks im zentralen Westen von Queensland, wo es mehr Schafe als Menschen gibt, über einen ungewöhnlich aussehenden Felsen stolperte.

Eine Ausgrabung nach versteinerten Dinosaurierknochen außerhalb von Winton. Fotos: DAVID MAURICE SMITH/nyt

„Bevor diese Entdeckungen aus dem zentralen Westen von Queensland kamen, waren australische Dinosaurier absolut außerordentlich selten“, sagte Matt Lamanna, Paläontologe am Carnegie Museum of Natural History in Pittsburgh. Die paläontologische Gemeinschaft sei „kollektiv davon ausgegangen, dass Dinosaurier in Australien wirklich sehr, sehr schwer zu finden seien“, fügte er hinzu.

Das änderte sich laut Wissenschaftlern, als David Elliott, ein Bauer in der Nähe von Winton, 1999 auf seiner Farm auf einige Fossilien stieß.

Es war nicht ungewöhnlich, dass Bewohner im zentralen Westen von Queensland auf antike Überreste stießen. Herr Elliott, 66, erinnerte sich, wie sein Vater nach einem Arbeitstag auf der Familienfarm oft mit prall gefüllten Taschen voller Fossilien nach Hause kam. Nachdem er die Farm übernommen hatte, behielt er auch beim Treiben seiner Schafe ein Auge auf dem Boden und sammelte schließlich genug Fragmente, um eine Tischtennisplatte zu bedecken.

Doch die Einheimischen behielten ihre Erkenntnisse größtenteils für sich, weil sie befürchteten, dass die Veröffentlichung eine Flut von Wissenschaftlern, Bürokratie und Bürokratie in ihr Leben bringen würde.

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Als Herr Elliott zwei Jahre später beschloss, Kontakt zu einem Paläontologen aufzunehmen, „sagten alle: ‚Oh, Kumpel, sie werden einen Nationalpark bauen und dich übernehmen‘“, erinnerte er sich und fügte hinzu: „Wir waren sozusagen ein Testfall dafür.“ Region. Niemand sonst hat seine Hand erhoben.

Er hatte Glück, denn die daraus resultierende Ausgrabung veränderte das Verständnis der Paläontologen darüber, wie man in Australien Dinosaurierfossilien findet.

oben Ein Fossil, von dem man annimmt, dass es Teil eines Zahns eines Sauropoden ist, der an der Stätte außerhalb von Winton gefunden wurde. DAVID MAURICE SMITH /The New York Times

Frühere Paläontologen gingen davon aus, dass kleine Fragmente wie die von Herrn Elliott gefundenen die letzten Überreste vollständiger Fossilien waren, die im Laufe der Zeit nahezu zu nichts verwittert waren und nun kaum noch wissenschaftlichen Wert hatten.

Herr Elliott dachte anders. Da er sein ganzes Leben lang auf dem Land gelebt und gearbeitet hatte, wusste er, dass Teile von Dingen tief unter der Erde oft an der Oberfläche zu sehen waren. Er glaubte, dass es sich bei den Fragmenten um Wegweiser zu Dinosaurierfriedhöfen weit unter der Oberfläche handeln könnte.

Als die Wissenschaftler auf seinem Grundstück ankamen, holte er seinen Bagger und begann zu graben. Sein Verdacht bestätigte sich: In etwa 1,5 Metern Tiefe wimmelte die Erde von Knochenbrocken.

„Das ist wirklich der Wendepunkt“, sagte Scott Hocknull, ein Paläontologe am Queensland Museum, der dort war. Allein dadurch, dass man tiefer gräbt, als es frühere Paläontologen getan hatten, „kommt man vom Nicht-Finden zum Alles-Finden“.

Weitere Entdeckungen folgten auf dem Grundstück von Herrn Elliott. In einem Schuppen richtete er sein eigenes Museum ein, das später zu einer gemeinnützigen Organisation namens „Australian Age of Dinosaurs“ wurde. Einheimische, die ihn kannten und ihm vertrauten, kamen mit ihren eigenen Erkenntnissen zu ihm. Paläontologen begannen mit der gleichen Methode, um in der Region weitere Knochen auszugraben, darunter auch die eines der größten Dinosaurier der Welt.

Schnell entstand eine Paläotourismusbranche. Paläontologen, die einst das Land verließen, weil sie glaubten, ihre Karriere könne nur im Ausland vorankommen, strömten zurück. Es wurden Dinosaurierausgrabungen organisiert, bei denen Freiwillige Dutzende Knochen gleichzeitig exhumierten. Und für die Einheimischen in der Region, die zusehen mussten, wie ihre Städte im Laufe der Jahrzehnte immer kleiner wurden, verwandelte sich die Vorsicht in ein Gefühl der Möglichkeit.

An einem Samstag im letzten Monat waren Freiwillige, die für die Teilnahme an einer einwöchigen Ausgrabung jeweils bis zu 3.700 A$ (87.500 Baht) zahlen, in einer etwa 1,5 Meter tiefen Grube hart bei der Arbeit. Viele sagten, sie würden langgehegte paläontologische Wünsche erfüllen, die in Australien einst unmöglich geschienen hatten.

Cheryl Condon, 76, sagte, dass diese Ausgrabung die achte sei, an der sie teilgenommen habe. Sie sagte, sie habe sich schon immer für die prähistorische Vergangenheit interessiert, sie aber in jungen Jahren nie für eine gangbare Karriereoption gehalten.

„Zu diesem Zeitpunkt gab es in Australien noch keine Dinosaurier“, sagte sie. Sie deutete auf die Dutzende Knochen, die um sie herum freigelegt wurden, und fügte scherzhaft hinzu: „Ich weiß nicht, wo diese alle herkommen.“

Während Herr Elliott zusah, wie die antike Vergangenheit bei derselben Ausgrabung mühsam aus dem Boden gerissen wurde, dachte er über die Zukunft nach.

„Sie denken darüber nach, welchen Beitrag das zu Ihrem Museum leisten wird und wie dieses Museum versucht, dies in die Geschichte Australiens einzupassen und sie zu erzählen“, sagte er. „Und das andere ist für mich, die Region Australien am Leben zu erhalten.“

Einst florierte die Schafwirtschaft in dieser Region, doch ein Rohstoffeinbruch und unerbittliche Dürren haben viele Schafscherer vertrieben. Die Bevölkerung von Winton hat sich in den letzten 20 Jahren fast halbiert, auf etwas mehr als 1.100, da die Menschen weggezogen sind, um anderswo bessere Perspektiven zu suchen.

Tourismus könnte die Antwort sein. Das Museum von Herrn Elliott zog im Jahr 2021 60.000 Menschen an.

„Es ist absolut verrückt geworden“, sagte Kev Fawcett, der Besitzer des Winton Hotels. Während der Pandemie, als Australier nicht ins Ausland reisen konnten, war im Winter so viel los, dass Touristen in ihren Autos schliefen, weil die drei Caravanparks und vier Motels der Stadt voll waren. Herr Fawcett renoviert derzeit die 10 ungenutzten Zimmer in seinem Hotel im Vorgriff auf die nächste Touristensaison.

Ein Freiwilliger arbeitet mit Fossilien in einem Labor im Australia Age of Dinosaurs Museum in Winton. DAVID MAURICE SMITH /The New York Times

Herr Elliott möchte zum führenden Naturkundemuseum Australiens expandieren – etwas, das internationale Besucher anziehen wird und von dem nicht nur Winton, sondern auch die anderen Kleinstädte in der Region Queensland profitieren können.

„Jede Stadt hat ein kleines Museum, und niemand aus der ganzen Welt kommt, um sich das anzusehen“, sagte er. „Man muss ein wichtiges Ziel für die Menschen haben.“

Für Dr. Hocknull, den Paläontologen des Queensland Museum, waren die bisherigen Entdeckungen nur ein Kratzer an der Oberfläche.

„Das Aufregende für mich ist nicht, dass der Boom stattgefunden hat, sondern was das Ergebnis all dessen in den nächsten 20 bis 40 Jahren sein wird“, sagte er. „Die Dinosaurier werden weiterhin gefunden werden. Wer weiß, was wir haben?“

David Elliot in seinem Australian Age of Dinosaurs Natural History Museum in Winton. DAVID MAURICE SMITH /The New York Times

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