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Harry Belafonte, wegweisender Performer und Aktivist, stirbt im Alter von 96 Jahren

NEW YORK – Harry Belafonte, der Superstar-Entertainer, der ein karibisches Flair in die Mainstream-US-Musik einführte und für sein tiefes persönliches Engagement für Bürgerrechte bekannt wurde, starb am Dienstag in Manhattan, sagte sein Publizist. Er war 96.

Der bahnbrechende Künstler-Aktivist starb laut Aussage des Publizisten in seinem Haus in New York an kongestivem Herzversagen.

Der in Harlem als Sohn einer jamaikanischen Mutter und eines Vaters aus dem französischen Territorium Martinique geborene Calypso-Sänger und Schauspieler verbrachte einen Teil seiner Kindheit in Jamaika, bevor er nach New York zurückkehrte – eine binationale Erziehung, die seine musikalischen und politischen Ansichten prägte und ihn sah kämpfen unermüdlich für die Gleichberechtigung der Rassen.

Belafontes Calypso, das Genre der karibischen Musik, das von westafrikanischen und französischen Einflüssen geprägt war, ließ ihn inmitten des Wohlstands und der Suburbanisierung nach dem Zweiten Weltkrieg berühmt werden.

Sein drittes Album mit dem einfachen Titel “Calypso”, das 1956 veröffentlicht wurde, war die erste LP, die sich in den Vereinigten Staaten mehr als eine Million Mal verkaufte.

Das Album enthielt den Song „Day-O (The Banana Boat Song)“, der zu Belafontes Signature-Song wurde.

Basierend auf einem jamaikanischen Volkslied singt Belafonte mit karibischem Akzent: “Stack banana ’til de morning come / Daylight come and we wan go home.”

Belafonte spottete über Vorschläge, dass der Song einfach Wohlfühl-Tanzmusik sei, und nannte den Track eine rebellische Herangehensweise an Arbeiter, die faire Löhne forderten.

Auch in seiner frühen Karriere scheute Belafonte keine Kontroversen.

Er spielte in dem Film „Island in the Sun“ von 1957 als aufstrebender schwarzer Politiker auf einer fiktiven Insel, der sich mit einer Frau aus der weißen Elite einlässt, in einer von Hollywoods frühesten Darstellungen interrassischer Romanzen.

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1954 gewann er als erster Afroamerikaner einen Tony Award für seine Rolle im Broadway-Musical „John Murray Anderson’s Almanac“.

Sechs Jahre später gewann er als erster Afroamerikaner einen Emmy Award für „Tonight with Belafonte“, seine musikalische Fernsehsendung. Außerdem gewann er drei Grammys.

– ‘Kampf’ –

Aber sein Lebenswerk ging weit über die Performance hinaus, wobei sowohl seine Musik als auch seine Filme eine unterstützende Rolle für seinen Aktivismus spielten.

Als die Bürgerrechtsbewegung an Dynamik gewann, übernahm Belafonte eine wegweisende Rolle, die weit über die moralische Unterstützung hinausging. Er wurde ein Vertrauter von Martin Luther King Jr. und öffnete persönlich seine Brieftasche, um die Sache zu finanzieren.

„Wenn die Leute an Aktivismus denken, denken sie immer, dass ein gewisses Opfer damit verbunden ist, aber ich habe es immer als Privileg und Chance betrachtet“, sagte er 2004 in einer Rede an der Emory University.

Belafonte brachte King und Fred Shuttlesworth, den Pastor von Birmingham, Alabama, in seine New Yorker Wohnung, um die Kampagne von 1963 zur Integration der notorisch rassistischen Südstadt zu planen.

Als King in ein Gefängnis in Birmingham geworfen wurde, sammelte Belafonte 50.000 Dollar – fast 500.000 Dollar aktueller Wert – um seine Kaution zu hinterlegen, zu einer Zeit, als der Aufstieg der Popmusik vielen Entertainern Reichtum und verschwenderischen Lebensstil brachte.

„Belafontes weltweite Popularität und sein Engagement für unsere Sache sind ein wichtiger Bestandteil des globalen Freiheitskampfes und eine mächtige taktische Waffe in der Bürgerrechtsbewegung hier in Amerika“, sagte King über Belafonte.

„Wir sind gesegnet mit seinem Mut und seiner moralischen Integrität.“

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Trotz seiner häufigen Kritik an der amerikanischen Politik sagte Belafonte, die Vereinigten Staaten “bieten einen Traum, der nirgendwo sonst auf der Welt so leicht erfüllt werden kann” – aber einen, der nur durch “Kampf” erreichbar ist.

Nach seiner Wahl zum Präsidenten berief John F. Kennedy Belafonte in den Beratungsausschuss des neu geschaffenen Peace Corps, von dem der junge Präsident hoffte, dass die Vereinigten Staaten ihre Macht mit nichtmilitärischen Mitteln demonstrieren würden.

Aber Belafonte sagte, während viele im Peace Corps hofften, „zu zeigen, wie schön wir als Volk sind“, sei seine Mission eine andere – junge Amerikaner den Kämpfen der Entwicklungsländer auszusetzen.

Belafonte verbrachte immer mehr Zeit in Afrika, insbesondere in Kenia, und wurde einer der führenden US-Künstler im Kampf gegen die Apartheid in Südafrika.

Sein 1988 erschienenes Album „Paradise in Gazankulu“ drehte sich um die Unterdrückung schwarzer Südafrikaner und wurde teilweise in Johannesburg mit lokalen Künstlern aufgenommen.

Belafonte initiierte auch die Supergruppe USA for Africa, deren Song „We Are The World“ 1985 Millionen von Dollar für die Opfer der Hungersnot in Äthiopien einbrachte.

Als Belafonte 2014 in Hollywood einen Preis entgegennahm, sagte er, dass die Unterhaltungsindustrie eine traurige Vergangenheit im Rennsport hatte, aber Hoffnung für die Zukunft bot.

„Ich wünschte wirklich, ich könnte den Rest des Jahrhunderts hier sein, um zu sehen, was Hollywood mit dem Rest des Jahrhunderts macht“, sagte er.

“Vielleicht, nur vielleicht, könnte es die Zivilisation verändern.”

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